Wednesday, January 20, 2010

Colin Chapman: El innovador incansable


Una de las razones que hace que me entusiasme el retorno de Lotus a la parrilla de la Fórmula 1, es que obligará a los espectadores a recordar y descubrir la figura de Colin Chapman, su fundador.

Ningún otro ingeniero de la historia de la Fórmula 1 ha sido más decisivo en sus avances tecnológicos, puede sonar como una exageración, pero los veteranos aficionados y los nostálgicos del Team Lotus estarán de acuerdo.   

 
Colin Chapman: Un innovador incansable, 
un visionario y un auténtico genio
 
El ingeniero de Richmond (Surrey, Gran Bretaña), fué el primero en introducir el concepto de chasis monocasco en vez de la estructura tubular utilizada hasta entonces, haciendo que el coche fuera a la vez más rígido y más ligero. Eso permitió a Jim Clark, que condujo únicamente para Lotus durante sus años en Fórmula 1, aplastar a la competencia en 1963 con el Lotus 25 (7 victorias). El Team Lotus fué el primero que utilizó el recién creado motor Ford Cosworth DFV (Double Four Valve) V8 (lo que hace que la presente asociación entre Lotus F1 Racing y Cosworth, que ya no está unida a Ford, nos suene tan bien) en el modelo 49. Además este monoplaza innovador, utilizaba el motor como un elemento sometido a tensiones estructurales, al ser la unión entre el monocasco delantero y la caja de cambios y la suspensión trasera. Le daría a Graham Hill 3 victorias en 1968 y el título de Campeón del Mundo. No voy a incidir en todas y cada una de los avances ya que la entrada sería interminable. Aunque sin éxito, el 56B correría el Gran Premio de Italia de 1971, motorizado por una turbina Pratt and Whitney, con cuatro ruedas motrices y sin caja de cambios (era una derivación del modelo 56 para Indianápolis).

 
 
Lotus 56B: Turbina Pratt and Whitney, 4 ruedas motrices
y sin caja de cambios ¿Alguien da más?
(Emerson Fittipaldi, Italia 1971)
 
Colin Chapman siempre intentó estar un paso por delante de los demás, algunos han hablado de una "ventaja injusta" al deberse a algún nuevo elemento que aseguraba la superioridad de su monoplaza sobre los demás. Yo lo llamo, sencillamente, genialidad.
Pero la cosa no se quedó ahí, el 72 cuya trayectoria se extendió, en sus diferentes versiones, a lo largo de 5 años, introdujo suspensiones que mantenían la horizontalidad del chasis independientemente de las frenadas o aceleraciones (el monoplaza no "picaba" al frenar, ni se levantaba al acelerar), radiadores laterales, frenos "in-board"... La lista de novedades que aportó el 72 es mareante y le daría a Lotus dos Campeonatos del Mundo de pilotos (Jochen Rindt en 1970 y Emerson Fittipaldi en 1972) y tres de constructores (1970, 1972 y 1973). Más tarde llegarían los 78 y 79, "wing-cars", que en las experimentadas manos de Mario Andretti, aplastarían a la oposición en 1978 tras unas cuantas brillantes victorias en 1977. Como el as norteamericano le había pedido un coche con apoyo aerodinámico, pero sin arrastre, la genialidad de Colin Chapman le hizo diseñar un monoplaza cuyos laterales tenían la forma de alas invertidas, en las que el flujo de aire estaba canalizado por "faldillas" móviles que tocaban permanentemente el suelo. Era un concepto revolucionario que incrementaría de tal forma las prestaciones, que tuvo que ser completamente prohibido a fines de 1982...


 Lotus 78: El primer "wing-car" (Mario Andretti, Italia 1977)
 
El ilegalizado 88 (1981) fué el canto del cisne de la creatividad de Colin Chapman (debido a su prematura muerte a los 54 años en diciembre de 1982), al imponer el reglamento que tenía que haber una mínima distancia entre los bordes inferiores del chasis y el suelo y prohibir las "faldillas" móviles, toda la parrilla hizo trampa haciendo que el coche "bajara" una vez salido de boxes y para conservar el flujo de aire los ingenieros endurecieron las suspensiones al máximo. Lotus se descolgó con un monoplaza de doble chasis, uno que soportaría las cargas aerodinámicas cuya suspensión era durísima y otro que contenía el habitáculo del piloto con otras suspensiones "mas normales". Además, fué el primer monoplaza fabricado en gran parte en fibra de carbono. Era sencillamente otra demostración de la genialidad de Chapman, que enfureció a la competencia que lo hizo prohibir por la FIA.
Uno no puede ni imaginar lo que habría ocurrido si Colin Chapman y Ayrton Senna hubieran podido trabajar juntos...

Colin Chapman fué un auténtico genio.
 


Colin Chapman: The tireless innovator


One of the reasons that makes me feel enthusiastic about the return of the name Lotus to the Formula 1 grid, is that it will make people remember and find out who was its creator, Colin Chapman 

No other engineer in the history of Formula 1 has been more decisive in the evolution of its technology, it may sound an exaggeration, but seasoned F1 fans and Team Lotus nostalgics will gladly agree.

 
Colin Chapman: A tireless innovator, a visionary and a true genius
 
The engineer from Richmond (Surrey, United Kingdom), was the first to introduce the concept of a monocoque chassis instead of a tubular structure, making the car much more rigid and light. That enabled Jim Clark, who only drove for Lotus during his Formula 1 career, to blow away the opposition in 1963, with the Lotus 25 (7 wins). Team Lotus was the first to mount the newly designed Ford Cosworth DFV (Double Four Valve) V8 engine (that's why the association between Lotus F1 Racing and Cosworth -no longer Ford- sounds like music to many of us), on the 49. Moreover that innovating car used the engine as a stress bearing structural element between the monocoque in the front and the gearbox and rear suspension. It would give Graham Hill 3 wins in 1968 and the World Championship. Of course I cannot quote all the innovations, as it would be endless. Although unsuccessful, the 56B would race the 1971 Italian Grand Prix powered by a Pratt and Whitney turbine and using four-wheel drive and no gearbox (brought from the 56 an Indy racing model).

 
 
Lotus 56B: Pratt and Whitney turbine, 4 wheel drive and no gearbox. 
Anything else? (Emerson Fittipaldi, Italy 1971)
 
Colin Chapman always tried to be one step ahead of the others, some speak of the "unfair advantage" of the new element that gives you an edge over the opposition, I simply call it genius.
But it did not stop there, the 72 which racing career stretched in its different evolutions for 5 years, introduced anti-dive and anti-squat suspensions, sidepods radiators, inboard brakes... The amount of innovation brought by the 72 was just overwhelming and would give Lotus two Driver Championships (Jochen Rindt in 1970 and Emerson Fittipaldi in 1972) and three Constructors' (1970, 1972 and 1973). Later would come the 78 and 79, "wing-cars", which in the experienced hands of Mario Andretti, would wipe out the opposition in 1978 after some brilliant victories in 1977. Required by the American ace to provide a car with downforce and no drag, Chapman's genius designed a single seater, which sidepods where shaped as inverted wings having their airflow preserved by "flexible skirts" that would touch the ground... It was a revolutionary concept, that would push performance so far away, that it had to be banned altogether at the end of 1982...


 Lotus 78: The first "wing-car" (Mario Andretti, Italy 1977)
 
The forbidden 88 (1981) was the swansong of Chapman's creativity (because of his early death at age 54 in December 1982). Required by regulations to keep a minimum distance between the chassis and the ground and excluding mobile "skirts", the whole paddock "cheated", making the car go down on its suspension once it was on the track. To ensure the channeling of the airflow, most engineers just stiffenned their suspensions, Lotus turned up with a double chassis, one that would take the aerodinamic pressures with a hard suspension and another that would hold the cockpit with a normal one. Moreover it was the first car to be mainly built in carbon fibre... It was simply a strike of genius that outraged the opposition who had it banned by the FIA.
One can hardly imagine what would have happenned if a tandem Chapman-Senna could have worked together...

Colin Chapman was a true genius


 There is only one "MAGIC": AYRTON SENNA